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Judah Folkman, Tony Hunter, Joan Massagué, Bert Vogelstein y Robert A. Weinberg

Premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica 2004

Científicos a la vanguardia de la lucha contra el cáncer.

Judah Folkman

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Judah Folkman (Cleveland, EE.UU., 1933 – Denver, Colorado, EE.UU., 2008) se licenció en Medicina por la Universidad de Harvard en 1957. El doctor Folkman dirigió el departamento de investigación quirúrgica del Children's Hospital de Boston y es profesor de Biología Celular en la Universidad de Harvard. Está considerado el padre de la angiogénesis, cuya teoría desarrolló en los años sesenta, y representa una de las líneas de investigación más relevantes en la lucha contra el cáncer. La angiogénesis es un proceso por el que los tumores forman un sistema vascular propio que les permite su nutrición y desarrollo. El doctor Folkman descubrió que la angiogénesis de tumores puede ser bloqueada por un largo periodo de tiempo, hasta incluso dejarlos en letargo de manera indefinida, cuando tales tumores producen elevados niveles de ciertos factores proteicos, y que al revés, recuperan su poder angiogénico y su capacidad invasiva cuando dichos niveles caen. Esto ha permitido el desarrollo de nuevas líneas terapéuticas en oncología, mediante la síntesis de inhibidores de la angiogénesis (algunos de ellos, como la endostatina o la angiostatina, descubiertos por el propio Folkman).

El doctor Folkman fue miembro, entre otras instituciones, de la Academia Nacional de las Ciencias de EE.UU. y ostentó el grado de doctor honoris causa por quince universidades.

Falleció en Denver (Colorado), el 14 de enero de 2008, a los 74 años de edad.

Tony Hunter

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Tony Hunter (Kent, Reino Unido, 1943 - ), doctor por la Universidad de Cambridge (1969), Hunter desarrolla en la actualidad su actividad investigadora en el laboratorio de biología molecular y celular del Salk Institute, en La Jolla, California. Considerado uno de los mayores especialistas mundiales en el estudio de genes que regulan el crecimiento celular, el doctor Hunter descubrió en 1979 la fosforilación de las tirosinquinasas, lo que abrió las puertas a la investigación de estas enzimas y su papel en la transducción, desarrollo y crecimiento de las células causantes de cáncer. El conocimiento de las tirosinquinasas ha sido determinante para el desarrollo de una nueva generación de fármacos en el tratamiento contra las enfermedades oncológicas.

El doctor Hunter es miembro de la Organización Europea de Biología Molecular, de la Academia Americana de las Artes y las Ciencias de EE.UU. y de la Royal Society de Londres. Está en posesión de la Medalla de Honor de la American Cancer Society.

Joan Massagué

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Joan Massagué (Barcelona, España, 1953 - ) es doctor en Farmacia (Bioquímica) por la Universidad de Barcelona (1978). Se trasladó en 1982 a la Universidad de Brown, en Rhode Island (EE.UU.), donde descubrió la estructura del receptor de la insulina. Ejerció la docencia como profesor de Bioquímica en la Universidad de Massachussetts. En 1989, el Memorial Sloan-Kettering Cancer Center de Nueva York le contrató para dirigir su departamento de Biología Celular y Genética, donde es director del Programa de Biología y Genética del Cáncer. Asimismo, es investigador del Instituto Médico Howard Hughes. Joan Massagué es asesor científico del Instituto de Investigación Biomédica (IRB Barcelona), donde además también supervisa uno de los grupos de investigación del instituto, el MetLab, donde se están desarrollando diversos proyectos sobre la proliferación de células tumorales y las metástasis.

Sus trabajos se han centrado, sobre todo, en el estudio de algunas glicoproteínas responsables de la transformación celular. En 1993 publicó sus estudios sobre cómo actúan dos de las tres armas que frenan la multiplicación descontrolada de las células que causan el cáncer: el péptido p27 y el factor de crecimiento tumoral beta. Entre sus trabajos destaca también la identificación de uno de los más potentes inhibidores de la proliferación celular, el receptor TGB β. Su equipo ha definido dos nuevas "dianas", la FoxG1 y la PI3K-AKT sobre las que dirigir nuevos fármacos y, recientemente, ha descubierto el proceso mediante el cual un cáncer de mama se disemina afectando al pulmón.

El Dr. Massagué es miembro de la Academia Nacional de Ciencias de EE.UU., de la Academia Americana de las Artes y las Ciencias, y de la Organización Europea de Biologia Molecular y de las Reales Academias Españolas de Medicina y Farmacia. Ha sido distinguido con más de veinticinco galardones, entre los que destacan el Premio Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento 2008 en Biomedicina, el Premio Nacional de Investigación Rey Don Juan Carlos I y el Howard Taylor Ricketts Award.

Bert Vogelstein

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Bert Vogelstein (Baltimore, EE.UU., 1949 - ) es profesor de la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins e investigador del Instituto Médico Howard Hughes. Está considerado hoy día como una de las principales referencias en investigación oncológica por sus trabajos en la identificación y caracterización de los genes cuya alteración causan el cáncer de colon. Ha sido el descubridor del gen APC -que controla el mecanismo de crecimiento de células en el colon-, y ha realizado, asimismo, significativas contribuciones en el conocimiento del papel del gen p53 en el proceso tumoral, así como de otros genes directamente relacionados con éste, como el PUMA y el PRL-3.

Bert Vogelstein ha recibido, entre otras distinciones, la Medalla de Honor de la American Cancer Society (1992), el premio de la Fundación Pezcoller (1993) y el G.H.A. Clowes Memorial (1995), que otorga la Asociación Americana de Investigación contra el Cáncer, así como el reconocimiento de varias universidades de todo el mundo. Es además miembro de la Academia Americana de las Artes y de las Ciencias.

Robert A. Weinberg

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Robert A. Weinberg (Pittsburg, EE.UU., 1942 - ) es miembro fundador del Instituto de Whitehead para la investigación biomédica y profesor de Biología en el Instituto de Tecnología de Massachussets (MIT), donde se doctoró en 1969. Considerado uno de los pioneros en la comprensión genética del cáncer, es especialista en el estudio de los oncogenes humanos y en genes supresores de tumores. Aisló el primer gen cancerígeno, el oncogen de los ras y el primer gen supresor de tumores, rb, el gen del retinoblastoma. Sus investigaciones más recientes se centran en la actualidad en nuevos modelos de desarrollo, cáncer de mama y el estudio de las telomerasas en cáncer.

Entre otras distinciones, Weinberg ha recibido la Medalla Nacional de la Ciencia (1997) de su país. Es, además, miembro de la Academia Nacional de Ciencias de EE.UU.

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